MLEX – Author:  Simon  Zekaria

Visa  and  Mastercard  are  facing  antitrust  damages  claims  in  the  UK  from  Dutch  optical  retailer GrandVision  and  a  slew  of  subsidiaries  over  alleged  anticompetitive  card  network  payment fees,  MLex  has  learned.

The  two  payment  card  operators  are  each  the  subject  of  a  separate  claim  from  47  plaintiffs  at the  High  Court  in  London,  with  the  actions  lodged  by  GrandVision  and  subsidiaries  including the  UK’s  Vision  Express  and  France’s  GrandOptical  along  with  Solaris,  Synoptik  and  Interoptik.

Four  defendants  for  each  action  —  corporate  entities  of  both  Mastercard  and  Visa  —  are  listed in  the  court  filings  under  “competition”  suits.

Visa  and  Mastercard  have  been  hit  with  dozens  of  competition-related  actions  from  retailers in  the  past  few  years  over  their  “multilateral  interchange  fees.

Transactions  with  credit  and  debit  cards  worldwide  are  engineered  around  the  charges  —  set by  the  card  networks  —   which  are  paid  by  a  retailer’s  “acquiring”  bank  to  the  cardholder’s “issuing”  bank.  The  acquiring  bank  then  deducts  a  “merchant  service  charge,”  including interchange  and  other  costs,  before  passing  payments  on  to  the  retailer.

Companies,   regulators  and  courts  for  years  have  scrutinized  whether  such  fees  break competition  rules.

Opponents  say  they  pinch  competition  between  acquiring  banks  in  breach  of  antitrust  rules and  drive  up  costs  for  retailers  and  consumers  bound  to  the  system.  The  card  networks  say the  charges  don’t  impact  on  competition  and  create  benefits  across  the  payment  system  that outweigh  negative  effects.

Retailers  and  others  have  flooded  to  bring  actions  over  the  fees  following  a  European

Commission  ruling  in  2007  that  Mastercard’s  fees  on  cross-border  credit  and  debit  card  sales breached  antitrust  rules  and  inflated  the  cost  of  card  use  for  retailers  and  shoppers.

The  commission  also hit Visa with charges over  the  fees in 2002, which  prompted  the company  to  make  commitments  to  address  concerns.  Retailers  still  sought  compensation  from the  company  for  alleged  losses.

Schiphol-based  GrandVision,  which  has 7,000 stores  in 40 countries  under  various retail banners, filed  its actions on June  4.

GrandVision  wasn’t  immediately  available  for  comment.